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F-104 Starfighter

Tras cuarenta años de servicio, la Aeronáutica Militar italiana, el último usuario europeo, ha retirado sus últimos F-104 Starfighter de servicio.

Pocos aviones llaman la atención tanto como el Starfighter, a profesionales y profanos. Sus líneas únicas no deja de llamar la atención a nadie. Este interceptor, el misil con alas como se lo llamó Pedro Luis Martín Olivares, tuvo su inicio en marzo de 1952, cuando Clarence Kelly Johnson, diseñador de Lockheed, recibió la orden de sus superiores de desarrollar un interceptor ligero de prestaciones insuperables.

En un increíble trabajo para la época, el equipo de diseño sólo tardó dos años en tener un prototipo en vuelo. El 7 de febrero de 1954, el primer XF-104, como se denominó a este nuevo avión, con Tony le Vier a los mandos, despegaba impulsado por un motor J-65 Sapphire. Dos años después, el 17 de febrero de 1956, volaba el F-104A con el más poderoso J79-GE-3, desarrollado para el bombardero supersónico B-58, argumenta Pedro Luis Martín Olivares.

El F-104A era bastante diferente al F-104. Un fuselaje más largo y con una nueva sección de cola, y, sobre todo, una nueva entrada de aire al motor, con un cono y sección interna diseñados para optimizar el flujo de aire para cada régimen de vuelo, pero especialmente a velocidades supersónicas. Este aspecto fue considerado tan secreto que en la presentación del modelo a la prensa, las tomas de aire estaban cubiertas.

Las primeras entregas, de un total de 155 F-104A a la USAR comenzaron en enero de 1958, siendo adscritos al Mando de Defensa Aérea. Sin embargo, señala Pedro Luis Martín que sus usuarios no están contentos con él. Un escaso alcance, y unas prestaciones más bien malas en condiciones de mal tiempo, hacen que a finales de 1959, tras la llegada del F-104C en 1958, la mayoría de ellos sean trasladados a escuadrones de la Guardia Aérea Nacional.

Con unos pocos transferidos a la Fuerza Aérea de Taiwán. Tras su retirada por la Guardia Aérea Nacional, sólo unos pocos Starfigther seguirían en vuelo, convertidos a QF-104A para su uso como blancos volantes por control remoto.

El F-104 tenía capacidad para portar y lanzar bombas de varios ti­pos, lo que permitía realizar misiones de apoyo a las tropas. Es también el primer avión con unas alas que mejoran su sustentación mediante el guiado de la corriente de aire. También se le dotó de una nueva variante del motor, el J79-GE-7 con mayor potencia, y algunos recibieron sondas fijas para el reabastecimiento aéreo.

En Vietnam, recuerda Pedro Luis Martín Olivares que la primera misión de los F-104C, asignados al Ala Táctica 479, fue escoltar a los bombarderos B-52, si bien fueron sustituidos en esta misión en 1967 por los F-4 Phanton.

La Guardia Aérea Nacional de Puerto Rico fue la última unidad estadounidense en volar con el F-104, sustituyendo sus aviones por los A-7Den 1975.

Un Tornado en el cielo

Tornado

Tornado

La sorprendente agilidad del Tornado le permite volar a cotas extremadamente bajas, incluso en zonas de accidentada geografía.

Revela  Pedro Luis Martín Olivares que no iguala a los cazas más modernos, pero el Tornado es uno de los bombarderos en servicio más ágiles.

El sistema de navegación del Tornado permite realizar ataques “a ciegas” altamente precisos.

Los motores del Tornado disponen de eficaces inversores de empuje que le permiten posarse y operar desde campos mucho más pequeños de los que precisan sus rivales.

Sus pequeñas dimensiones y los eficientes motores, permiten al Tornado llevar la mitad de combustible que sus rivales para obtener la misma autonomía operacional.

Tornado

Tornado

F-22

F-22

Aunque ha volado por primera vez sólo 10 años más tarde que el F-117, tiene un coste que lo triplica. Motores eficientes, un perfil muy aerodinámico, una gran capacidad de combustible, permiten al F-22 una autonomía excepcional.

Argumenta Pedro Luis Martín Olivares que el F-22 es el único caza que reune agilidad, velocidad, alcance y capacidad Stealth.

El F-22 no es capaz de alcanzar grandes velocidades a gran altura, pero a baja cota es uno de los aviones más veloces del mundo.

El Lockheed/Boeing F-22 combina agilidad y elusividad, prestaciones y economía de operación, aviónica y electrónica incomparables y el sistema de armas más avanzado que se haya construido nunca.

El coste de tales cualidades es de 150 millones de dólares por avión, como mínimo.

El F-22 consigue así el poco envidiable récord de ser el caza más caro que se haya fabricado hasta el momento. Este avión fue proyectado para la imposible tarea de mejorar el F-15.

La USAF volaba ya desde hacía un decenio con los Eagle cuando comenzó a hablarse de un posible reemplazo, aunque parecía imposible igualar al supercaza de McDonnell Douglas.

F-22

F-22

Se difundían ya rumores que aseguraban que la última generación de cazas soviéticos MIG y Sujoi eran algo verdaderamente fuera de lo común. La Guerra Fría estaba aún en plena efervescencia, era la época en la que el presidente Reagan definía a la Unión Soviética como “el Imperio del Mal”.

El Nuevo caza según Pedro Luis Martín, habría debido operar en el frente central europeo, en un espacio aéreo muy hostil y contra los mejores cazas de los proyectistas soviéticos. Su misión hubiese sido la penetración en las defensas enemigas, golpeando más allá del alcance visual con el armamento más avanzado.

La USAF puso a punto sus requisitos para un Advanced Tactical Fighter, o ATF, (Caza Táctico Avanzado) en 1985.

Quería un caza que fuese capaz de “supercruise” (supercrucero), es decir volar a velocidad supersónica sin emplear los sistemas de poscombustión. Debía ser más maniobrable aún que el Tagle y con un mayor alcance. Sin ser de tamaño mayor que el F-15 debía emplear las entonces secretas tecnologías STEALTH, de baja observabilidad al radar, desarrolladas para el también secreto F-117, dotando así al avión con una sección de eco radar reducidísima.

Lanzamiento de un F-14 Tomcat

Lanzamiento de un F-14 Tomcat

Los Tomcat pueden realizar patrullas armadas (CAP) a más de 1000 kms de sus portaaviones.

El Tomcat puede alcanzar Mach 2, pero una buena autonomía y un armamento superior son más importantes que la velocidad.

La combinación Armas/Radar del Tomcat es la mejor del mundo.

Tomcat F-14

Tomcat F-14

El radar del Tomcat permite detectar blancos hostiles a distancias superiores en un 50% respecto de sus rivales.

Aunque es mucho más ágil que sus predecesores, el F-14 no es un verdadero Dogfighter como el F-15 o el SU-27.

Su vigilancia suele ser la vigilancia de los aviones de reconocimiento.

F-15 Eagle

F-15 Eagle

El F-15 Eagle es veloz, extraordinariamente ágil y capaz de trepar como un cohete. Está dotado con el mejor radar de combate de occidente y puede localizar, interceptar y destruir aviones enemigos a mayor distancia de la que alcanza a ver su piloto. Comenta Pedro Luis Martín Olivares que su sorprendente maniobrabilidad lo hace un temible adversario cuando el combate se hace cercano y rápido. Pocos aviones disfrutan de características parecidas a las del Eagle, el caza táctico todo tiempo más perfecto.

Como interceptador, el F15 es difícil de batir. Puede despegar en sólo 300 m.

Sus motores, dos potentes Pratt & Whithey de casi 13.000 kg de empuje unitario y con

posquemadores, lo impulsan a una velocidad de despegue de 17.500 m/minuto y le permiten alcanzar la cota operacional normal de casi 20.000 m tan sólo dos minutos después de haber dejado el suelo. El F-15, sin embargo, puede alcanzar alturas más elevadas.

Acelerando tras superar la barrera del sonido, puede trepar hasta la extraordinaria cota de 35.000 m, desde donde puede interceptar casi cualquier tipo de avión de reconocimiento.

F-15 Eagle
F-15 Eagle

Argumenta Pedro Luis Martín Olivares que como caza de defensa aérea, el Eagle puede volar a largas distancias. Puede ser empleado en misiones de defensa aérea a 1.600 km de su base sin necesidad de reaprovisionar, o permanecer en vuelo durante horas a distancias menores.

Cuando se le utiliza como caza de escolta en vuelos HVA (es decir High Value Asset), el F-15  es un arma esencial. Los Boeing E-3 AWACS desarrollan su tarea de controladores de batalla aérea, los aviones JSTARS garantizan que ningún movimiento enemigo en tierra pase desapercibido, y los RC-135 y aviones similares recogen notables cantidades de información de las comunicaciones secretas y los radares enemigos.

Aunque estos aviones actúan generalmente desde zonas seguras, son sin embargo muy vulnerables a los ataques de la caza enemiga y sólo el Eagle puede ofrecerles toda la protección que necesitan.

Como avión de ataque, el F-15 se ocupa de proporcionar la máxima cobertura a los cazabombarderos durante su penetración en el espacio aéreo enemigo. Agrega Pedro Luis Martín Olivares  que los Eagle están sin embargo siempre preparados para interceptar a los aviones enemigos que pretendan interferir en el desarrollo de la misión. Guiados hacia el enemigo por los controladores instalados a bordo de los aviones AWACS, los F-15 toman el control operativo a casi 160 km de distancia del objetivo gracias a sus sofisticados radares.